IC:n avauskierroksella tiukkoja taistelupareja

Joe Swail
Kuva: Monique Limbos

International Championshipin villin kortin ja varsinaisen ensimmäisen kierroksen ottelut on aikataulutettu sunnuntaille ja maanantaille. Pöytiä onkin ensimmäisinä päivinä käytössä peräti kahdeksan.

Arpa heitti villin kortin kierrokselle Noppon Saengkhamin, Daniel Wellsin, Ken Dohertyn ja Aditya Mehtan. Viime vuosien vaarallisimmat villit kortit ovat jo päässeet Main Tourille, joten yhtä vaikeita vastustajia kuin vielä viime kausina ei tällä kertaa ole luvassa. Kukaan nelikosta ei kuitenkaan ole pelannut viime aikoina erityisen hyvin, joten mikään läpihuutojuttu ottelu ei ole. Jokaisella villin kortin saaneella kiinalaisamatöörillä – Lin Shuailla, Fang Xiongmanilla, Chen Zifanilla ja Wang Yuchenilla on yksittäisiä hyviä päänahkoja, mutta todellista läpimurtoa ei kukaan heistä ole ainakaan vielä tehnyt.

Avauspäivän mahdollisiin yllättäjiin lukeutuu Chris Wakelin. 23-vuotias lupaus on alkanut lunastaa odotuksia, ja tililtä löytyy muun muassa Indian Openin ja Ruhr Openin puolivälieräpaikat viime kaudelta. Alkanut kausi ei ole toistaiseksi ollut yhtä hyvä kuin edellinen, mutta arpaonnikaan ei ole ollut Wakelinin puolella. Wakelin otti osaa Haining Openiin ja on siis viettänyt jo jonkin aikaa Kiinassa, joten jet lagia tai muita vastaavia ongelmia hänellä ei pitäisi enää olla. Turnauksessa tuli kuitenkin tappio heti avauskierroksella.

Wakelin kohtaa Barry Hawkinsin, joka majailee rankinglistalla kahdeksantena. Riga Openin voittanut ja vastikään Ruhr Openin puolivälierissä ollut 36-vuotias ei missään nimessä ole helppo pala purtavaksi. On myös todettava, ettei Wakelin ole aina ollut parhaimmillaan huippunimiä vastaan. Silti nuorukaisen taidot riittävät Hawkinsin kaatamiseen. Wakelinia pidetään suurena lupauksena eikä hänen voittonsa Hawkinsista olisi jättiyllätys, vaikka hän altavastaajana kiistatta lähteekin. Otteluparin voittaja kohdannee toisella kierroksella Jimmy Robertsonin, joka esiintyi Haining Openissa erinomaisesti ja eteni välieriin asti. Robertsonin on tosin ensin voitettava Darryl Hill.

Martin Gouldin ja Zhou Yuelongin ottelusta voi tulla erittäinkin kovatasoinen. Gouldin viime kausi oli varsin hyvä ja myös kausi 2015-2016 alkoi hienosti Australian Openin finaalipaikalla ja Shanghai Mastersin puolivälieräpaikalla, joten rankingsijan 25 paikkeilla oleva 34-vuotias lähtee kiistatta otteluun suosikkina. Huippulupaava 17-vuotias Zhou on kuitenkin voittanut useita top 32 -pelaajia, ja etenkin kotimaassaan kiinalainen on usein ollut vahva. Gould on kuitenkin hyvässä vireessä eikä häntä ole helppo kukistaa, mutta joka tapauksessa kaksikolta on lupa odottaa korkeatasoista peliä.

Zhoun lisäksi toinenkin kiinalainen huippulupaus, Zhao Xintong, on maininnan arvoinen. Hän ei ole vieläkään saavuttanut ammattilaisoikeutta vaan pelaa amatöörinä, mutta karsintakierroksella Zhaon esitys oli koko porukan paras. Zhao on pääasiassa villeillä korteilla voittanut jo peräti 20 kertaa ammattilaisvastustajan, ja joukkoon mahtuu useita top 16 -pelaajiakin. Hän kohtaa pääsarjan avauskierroksella John Higginsin, joka on jo ehtinyt muun muassa voittaa Australian Openin. Jos Zhao esittää samanlaisia otteita kuin karsinnoissa, hän voi edetä ties kuinka pitkälle. Jää nähtäväksi, pystyykö hän siihen, mutta helpolla ei Higgins tule pääsemään.

Myös Joe Swailin ja Mark Allenin ottelu kiinnostaa monia. Shanghai Mastersin välieriin asti yltänyt Allen ei ole kauden aikana vielä esittänyt parastaan, mutta esimerkiksi karsintakierroksen ottelu Scott Donaldsonia vastaan oli erittäin tasokas. Viime vuonna turnauksen finaalissa ollut Allen on usein pelannut Kiinassa hyvin, joten hän on ehdottomasti yksi turnauksen suosikeista. Avausvastustaja Swail ei kuitenkaan ole helppo nakki. 46-vuotias konkari ei ole vielä yltänyt viime kauden tasolleen, mutta ei hänen alkukauttaan voi heikoksikaan kuvata. Vaikka Swail on nykyään jokseenkin ailahteleva, pelaa hän usein parastaan huippunimiä vastaan, ja ottelusta Allenia vastaan voikin povata tasokasta.

Matthew Stevens kohtaa Marco Fun, joka pelasi Haining Openissa paremmin kuin hetkeen. Hongkongilaisen ailahtelevuudesta johtuen se ei kuitenkaan välttämättä tarkoita, että peli sujuisi myös International Championshipissa. Myös Stevens tunnetaan ailahtelevana pelaajana, joten ottelusta voi tulla aivan mitä tahansa – pitkä ja nihkeä vääntö, toisen pelaajan huippupäivän myötä suoranainen murskajainen tai jotain siltä väliltä.

Shanghai Mastersin voittanut Kyren Wilson kohtaa Jamie Copen, joka on heikon kauden jälkeen esittänyt tällä kaudella jo parempaa. Ottelusta voi odottaa viihdyttävää, ja vaikka Wilson lähtee suosikkina, Cope voi viime aikojen otteillaan hyvinkin haastaa vastustajansa. Sanderson Lamin ja Michael Wildin ottelussa kohtaa puolestaan kaksi yllättäjää. Molemmat saivat ammattilaisoikeuden täksi kaudeksi (Wild tosin pelasi Main Tourilla myös 2003-2004) eikä kumpikaan lukeutunut parhaisiin amatööreihin, mutta molemmat vaikuttavat sopeutuneen ammattilaispöydille hyvin.

Turnauksen otteluohjelma ja tulokset

Kuva: Monique Limbos


Edellinen artikkeliInternational Championshipin otteluohjelma ja tulokset
Seuraava artikkeliHallitseva mestari Walden pihalle avauspäivänä