John Higginsille ennätyksellinen Welsh Openin voitto

John Higgins
Kuva: Monique Limbos

John Higgins voitti Welsh Openin finaalissa Ben Woollastonin varsin selvästi 9-3. Ottelu ei ollut turnauksen tasokkain, mutta kyllä siihenkin riitti draamaa ja suuria sarjoja (Higgins 63, 66, 68, 83, 84, 105, Woollaston 58, 59). Welsh Openin voitto oli Higginsin uran neljäs, ja hän nousi kaikkien aikojen tilastokärkeen ohi kolme turnausta voittaneiden Ronnie O’Sullivanin ja Stephen Hendryn. Hänen aiemmat voittonsa olivat vuosilta 2000, 2010 ja 2011.

Shanghai Mastersissa vuonna 2012 viimeksi suuren turnauksen voittanut Higgins on sittemmin hiipunut ja etenkin ollut epätasainen, mutta viime aikoina on nähty useita väläytyksiä paremmasta. Esimerkiksi Mastersin avauskierroksella Mark Allenia vastaan Higgins oli erinomainen, mutta päästi jotenkin voiton käsistään ja hävisi ottelun 6-4. Walesissa hän kuitenkin pelasi tasaisesti ja onnistui voittamaan otteluita myös ilman parasta peliään. Welsh Openin voitto käytännössä varmisti Higginsin top 16 -sijoituksen MM-kisoihin, mikä ei ollut todellakaan varmaa vielä vähän aikaa sitten.

Vaikka Woollaston ei finaalissa parhaimmillaan ollutkaan, kukisti hän Walesissa Thanawat Thirapongpaiboonin, Mark Davisin, Mark Allenin, Ali Carterin, Gary Wilsonin ja Mark Williamsin. Finaalipaikallaan Woollaston nousee takaisin rankingin 32 parhaan joukkoon ja samalla uransa korkeimmalle sijoitukselle. Viime vuosina useasti väläytellyt ja yhden European Tourin osakilpailunkin aikoinaan voittanut Woollaston ei ollut urallaan edennyt aiemmin suuren turnauksen välieriin eikä myöskään ollut ollut hyvässä vireessä tällä kaudella, mutta Welsh Openin finaalipaikka oli jälleen kerran osoitus 27-vuotiaan potentiaalista. Hän tarvitsee kuitenkin lisää tasaisuutta, mistä osoituksena on esimerkiksi tappio amatööri Joe O’Connorille 5-2-lukemin China Openin karsinnoissa eli Welsh Openia edeltäneessä ottelussa.

Mainos:

Avausjakson jälkeen Woollaston oli hyvissä taisteluasemissa, vaikka Higgins johtikin ottelua 5-3 voitettuaan jakson viimeisen freimin silkalla onnenkantamoisella. Hän ei kuitenkaan ollut pystynyt voittamaan eriä yhdestä paikasta vaan tarvitsi aina useamman lyöntisarjan. Sitä ominaisuutta hän olisi tarvinnut, sillä Higgins voitti toisen jakson kaikki neljä erää, mutta tarvitsi jokaisessa pari paikkaa erävoittoihin. Woollastonillekin tarjoutui tilaisuuksia, mutta hänen sarjansa eivät riittäneet kavennuksiin vaan Higgins vei ottelun lopulta selvin 9-3-lukemin.

Higgins voitti Walesissa Michael Leslien, Alex Borgin, Liang Wenbon, Michael Georgioun, Stephen Maguiren, Luca Brecelin sekä Woollastonin. Hän pääsi siis kiistatta helpommalla kuin finaalivastustajansa, mutta loppuottelussa paremmuudesta ei ollut minkäänlaista epäselvyyttä. Joka tapauksessa Higgins pelasi alkukierroksillakin hyvin ja ansaitsi turnausvoittonsa, josta 39-vuotias saa taatusti aimo annoksen itseluottamusta. Hän ei ole vielä poissa pelistä.

Welsh Open oli täynnä yllätyksiä. Finaalikaksikko, välieriin asti edenneet Luca Brecel (uran paras saavutus) ja Mark Williams sekä puolivälieriin edennyt Gary Wilson lukeutuivat suurimpiin yllättäjiin. Kaikki ennakkosuosikit tippuivat jatkosta jo aikaisin: Ding Junhui hävisi avauskierroksella Lee Walkerille, asennevammaiselta vaikuttanut Ronnie O’Sullivan kolmannella Matthew Stevensille, Mark Selby neljännellä Luca Brecelille sekä Neil Robertson myös neljännellä Gary Wilsonille. Ehdottomiin yllättäjiin kuuluu myös Ahmed Saif, joka avauskierroksella murskasi Anthony Hamiltonin 4-0 ja otti uransa avausvoiton Main Tourilla, jos yhtä Asian Tourin osakilpailussa otettua voittoa amatööristä ei lasketa.

Suomalaisittain turnaus ei ollut valopilkku joskaan ei myöskään synkkä. Robin Hull esiintyi avauskierroksella pirteästi ja kukisti Kyren Wilsonin 4-0, mutta toisella kierroksella tuli 4-2-tappio lopulta neloskierrokselle edenneelle Stuart Binghamille. Bingham ei ollut huippuvireessä, mutta ansaitsi kuitenkin voittonsa Hullista, jolla oli kuitenkin ihan kelpo mahdollisuus kukistaa vastustajansa.

Yllätysten lisäksi Walesissa puhutti jälleen kerran turnausmuoto, sillä paras seitsemästä -ottelut koettiin liian lyhyiksi. Samaa asiaa on varmasti ihan aiheesta kritisoitu aiemminkin, sillä kyllähän turnaus tavallaan muistutti European Tourin osakilpailuja. Myöskin TV-pöytien vähäistä määrää (yksi) kritisoitiin eikä se monen seuraajan mielestä ole nykyaikaa, vaan kuvaa pitäisi tulla useammalta ellei jopa jokaiselta pöydältä.

Kausi jatkuu keskiviikkona, jolloin alkavat Gdynia Openin amatöörikierrokset. Ammattilaiset aloittavat urakkansa perjantaina. Mukana Puolassa on peräti seitsemän suomalaista amatööriä sekä yksi ammattilainen eli Hull.

Welsh Openin kaikki tulokset

Kuva: Monique Limbos