MM-karsinnat alkavat keskiviikkona – Hullilla haastava reitti Crucibleen

Robin Hull MM-karsinnat | FinnSnooker.com
Kuva: Monique Limbos

Snookerkausi huipentuu tutusti Sheffieldin Cruciblessa pelattavaan MM-turnaukseen, mutta sitä ennen suurin osa ammattilaiskiertueesta joutuu taistelemaan verisesti 16:sta jäljellä olevasta paikasta Crucibleen, kun yhteensä 128 pelaajaa matkaa English Institute of Sportsissa pelattaviin MM-karsintoihin haaveillen paikasta Unelmien Teatteriin. Suomen Robin Hullin osalta MM-karsinnat alkavat heti todellisella haasteella, kun avauskierroksella vastaan asettuu Kiinan Cao Yupeng. 

MM-karsintojen ottelut sisältävät poikkeuksetta aimo annoksen snookervuoden dramaattisinta ja hermoja raastavinta viihdettä. Monelle snookerpelaajalle esiintyminen Cruciblessa on se uran kruununjalokivi, jota vanhoilla päivillä lastenlapsille muistellaan. MM-karsinnoissa pelaajien kokemat paineet nousevat korkeammalle kuin missään muualla, kun snookerelämän suurin unelma ja täyttymys on vain 30 erän päässä, sitten 20:n, sitten kymmenen, sitten yhden erän päässä, sitten yhden lyönnin päässä…

Suomen Robin Hullin mahdollinen tie MM-kisoihin ei todellakaan ole helppo: 43-vuotiaan konkarin avausvastustajaksi arvottiin yksi tämän kauden suurimmista kehittyjistä, Kiinan Cao Yupeng. Umpisurkean viime kautensa myötä heikoista asemista tähän kauteen lähtenyt Cao on kääntänyt viimeisimmän puolen vuoden aikana uransa hurjalla tavalla päälaelleen.

Kiinalainen on selvittänyt kauden aikana tiensä sekä Scottish Openin että Gibraltar Openin loppuotteluihin, ja on pelannut tämän lisäksi myös European Mastersin välierissä. MM-kisoissa Cao on esiintynyt kerran, vuonna 2012 jolloin hän eteni pääsarjassakin aina 16 parhaan joukkoon. Kiinalaista täytyykin tämän kauden iskunsa perusteella pitää ykkösuosikkina jatkoonmenijäksi kaavion osasta, jossa pelaavat Hullin ja Caon lisäksi Andrew Higginson, David John, Lee Walker, Kristijan Helgason, Ricky Walden sekä Joe Swail. 

Islannin Helgason tarjoaa lisää skandinavista jännitettävää MM-karsintoihin: entinen ammattilaispeluri pelaa Sheffieldissä amatöörien MM-kisojen välieräpaikkansa ansiosta, ja on kovana breikinrakentajana yhä tiukka vastus ammattipelureillekin.

Hull hakee hyvää loppua vaikealle kaudelle

Hullin kausi on ollut vaikeuksien värittämä. Syksyllä ailahtelevaiset esitykset tarkoittivat sitä, että muutamista hyvistä päänahoista huolimatta suomalainen ei onnistunut voittamaan yhdessäkään turnauksessa kahta ottelua enempää, ja kevätkausi jäi pahasti tyngäksi sitkeän virustaudin johdosta. Positiivisena puolena suomalainen on saanut valmistautua rauhassa kauden päätapahtumaan.

MM-karsinnoista suomalaisella on hyviä muistoja, joista hakea itseluottamusta: vuosina 2014 ja 2015 suomalainen eteni vakuuttavalla tavalla läpi karsintakaavioidensa aina pääsarjaan saakka. Kahdella edellisellä kaudella matka on katkennut kahden ensimmäisen ottelun aikana, mutta Hullin track record kertoo kuitenkin siitä, että MM-karsintojen pitkät ottelut sopivat suomalaiselle. Myös ainoa aiempi kohtaaminen Caon ja Hullin välillä on suomalaisittain positiivista luettavaa: Hull voitti vuoden 2014 Wuxi Classicin kolmannella kierroksella kiinalaisen lukemin 5-1.

Upeasta kaudestaan huolimatta Cao on useammassakin ottelussa osoittanut hermoilun merkkejä ratkaisuvaiheissa. Tästä ikimuistoisin esimerkki nähtiin Scottish Openin finaalissa, jossa Cao tuhlasi lukuisia mahdollisuuksia ratkaista turnausvoitto, ja menetti lopulta 8-4 -johtonsa häviten ottelun viisi viimeistä erää Neil Robertsonille. Tämä ei ole Caolle kauden ainoa niukka tappio, joten jos Hull pystyy pysyttelemään kiinalaisen kannoilla loppumetreille saakka, saattaa 27-vuotiaan peliin ilmaantua yllättäviä virheitä.

Cao – Hull -ottelun voittaja kohtaa Higginsonin tai Johnin, joten jos kiinalainen kaatuu, vastus ainakin paperilla helpottuu. Kolmannessa ja viimeisessä karsintaottelussa ennakkoon todennäköisin vastustaja olisi entinen top 16-pelaaja, selkäongelmien myötä lievässä laskusuhdanteessa oleva Ricky Walden, joskin myös ikitaistelija ja MM-spesialisti Joe Swaililla on varmasti sanansa sanottavana.

Hullin ja Caon kohtaamisen avausjakso pelataan torstaina Suomen aikaa kello 12.00 alkaen, ja ottelu näkee päätöksensä samana iltana kello 21.00 alkaen.

Superteinit kohtaavat avauskierroksella

Muualla kaaviossa on tarjolla lukuisia kiehtovia kohtaamisia jo ensimmäiselle kierrokselle. Vilaus snookerin tulevaisuudesta nähdään, kun Kiinan 18-vuotias superjuniori Yan Bingtao kohtaa vielä paria vuotta nuoremman huippulupauksen, Walesin 16-vuotiaan Jackson Pagen. Vielä amatööristatuksella pelaava walesilainen on toki altavastaaja huomattavasti pidemmälle urallaan edennyttä Yania vastaan, mutta kohtaaminen ei varmasti jää tulevaisuuden tähtien viimeiseksi.

Snookerlegenda Jimmy White jahtaa jälleen kerran vielä yhtä visiittiä hänelle niin rakkaaksi ja julmaksi vuosikymmenien varrella muodostuneeseen Crucibleen. Kuusi kertaa MM-finaalissa kakkoseksi jäänyt White aloittaa urakkansa Sam Craigietä vastaan, ja tästä ennakkoon melko tasaisesta parista voittaja kohtaa kaavion osan suosikin, Joe Perryn.

Naisten 11-kertainen maailmanmestari Reanne Evans teki viime vuonna suomalaisittain katkeransuloista historiaa, kun hän voitti karsintojen avausottelussaan Robin Hullin, napaten ensimmäisenä naisena voiton MM-karsintaottelussa. Tällä kertaa Evans haastaa avausottelussaan Dominic Dalen kaavion osassa, jonka ennakkosuosikki on hyvin pitkin kevättä esiintynyt vuoden 2006 maailmanmestari Graeme Dott.

Dott kuuluu Ryan Dayn ja Stephen Maguiren ohella niihin Cruciblesta tuttuihin naamoihin, jotka ovat ennakkoasetelmissa vahvoilla karsintojen läpäisijöiksi. Toisaalta, jokainen vuosi tuottaa lähes varmasti vähintään yhden todellisen yllätysonnistujan, ja kovia pelureita jää aina rannalle: viime vuonna esimerkiksi yksi tämän kauden menestyneimmistä pelureista, Mark Williams putosi jo karsintavaiheessa, ja vastapainoksi tiensä Crucibleen selvitti yhteensä viisi ensikertalaista. Keskiviikosta eteenpäin alkaa seljetä, ketkä muodostavat tämän kevään tuhkimotarinat, ja ketkä putoavat matkan varrelle.

MM-karsintojen TV-pöytien ottelut pystyt katsomaan Eurosport Playerin välityksellä, sekä myös Unibet-TV:n kautta. Muistathan myös MM-karsintakisamme, josta voit jatkoonmenijöitä oikein veikkaamalla voittaa sievoisen summan pelirahaa!

Kuva: Monique Limbos


Edellinen artikkeliSelby China Openin voittoon – putki maailmanlistan kärjessä jatkuu jatkumistaan
Seuraava artikkeliMM-karsinnat 2018: otteluohjelma ja tulokset