Qualifying School 1: Lilley ja Xu Si ammattilaisiksi

Xu Si
Kuva: Bill da Flute, Wikimedia Commons, CC BY-SA 3.0

Qualifying School aloittaa perinteisesti uuden snookerkauden – tai lopettaa edellisen, miten sen nyt ottaa. 218 pelaajaa on maksanut tuhat puntaa saadakseen viimeisen mahdollisuuden päästä ammattilaiseksi kaudelle 2019-2020. Jaossa on 16 Main Tour -paikkaa, ja ensimmäisessä osakilpailussa niistä jaettiin neljä. David Lilley, Xu Si, Jamie O’Neill sekä Soheil Vahedi olivat avausosakilpailun etevimmät pelaajat.

Debytantti ja kolme paluumuuttajaa

Ammattilaispaikan saaneista David Lilley keräsi suurimmat otsikot. 43-vuotiaan englantilaisen tarina onkin harvinaislaatuinen. Menestyksekkäästä amatööriurasta huolimatta hän ei ole kertaakaan urallaan pelannut ammattilaisena, vaan debyyttikausi koittaa vasta nyt. Ansioluettelosta löytyy muun muassa amatöörien EM-kultaa ja parikin MM-finaalipaikkaa.

Reilu vuosikymmen sitten Lilley lopetti kansainvälisissä turnauksissa pelaamisen, mutta hän teki paluun pari vuotta sitten. Vuoden 2016 Qualifying Schoolissa ammattilaispaikka jäi yhden otteluvoiton päähän, ja sen jälkeenkin paluu on ollut useita kertoja lähellä. Nyt pitkään parhaisiin brittiamatööreihin lukeutunut Lilley pääsee vihdoin tekemään ammattilaisdebyyttinsä. Hän on toki amatöörinäkin päässyt joihinkin ammattilaisturnauksiin vapaita paikkoja täyttämään, ja paras saavutus on Indian Openin puolivälieräpaikka vuodelta 2016. Jokin aika sitten hän irtisanoutui voidakseen keskittyä täysillä snookeriin. Panostus on tuottanut tulosta, ja englantilaisen tarina on vertaansa vailla.

Lilley hävisi kuudessa Qualifying Schoolin ottelussaan vain viisi erää. Hän voitti matkan varrella muun muassa Adam Duffyn, Si Jiahuin, joka voitti ensimmäiset neljä otteluaan puhtaasti 4-0 kunnes hävisi Lilleylle 4-1, ja ratkaisevassa ottelussa lupaavan nuoren Sean Maddocksin puhtaasti 4-0.

Kenties vielä Lilleytäkin vakuuttavammin esiintyi yksi ennakolta suurimmista suosikeista, Xu Si, joka Main Tourilta tiputtuaan pääsee saman tien takaisin. Hänen eräsuhteensa oli 24-6, ja vähintään 50 pisteen sarjoja syntyi 12, joista suurin oli 137 ratkaisevassa ottelussa. 21-vuotias kiinalainen kaatoi matkan varrella useita entisiä ammattilaisia, kolmannella kierroksella Heikki Nivan 4-2 sekä ratkaisuottelussa maanmiehensä Wang Zepengin 4-2.

Amatöörien U21-maailmanmestaruuden vuonna 2016 voittanut kiinalainen väläytti heti debyyttikaudellaan etenemällä syksyllä 2016 Indian Openissa peräti välieriin. Se jäi yhdeksi harvoista avauskauden onnistumisista, mutta ainakin nuori lupaus oli antanut myrskyvaroituksen potentiaalistaan. Toinen ammattilaiskausi oli erittäin vaikea, mutta Xu väläytteli MM-karsinnoissa, joissa hän tuntui pussittavan avausottelussaan kaikki pallot. 10-2-voittoon mahtui peräti kymmenen yli 50 pisteen sarjaa, ja kyseessä oli yksi koko karsintojen parhaista esityksistä. Uuden kahden vuoden kortin saaneella kiinalaisella on kuitenkin tehtävää löytääkseen tasaisuutta otteisiinsa. Potentiaalia hänellä on vaikka kuinka korkealle.

Myös Iranin Soheil Vahedi pääsee saman tien takaisin Main Tourille. Hän teki ammattilaisdebyyttinsä kaksi vuotta sitten, mutta ammattilaispaikan uusiminen ei lopulta ollut lähelläkään. Amatöörinä pätevästi esiintynyt 30-vuotias oli pahimmillaan kymmenen ottelun tappioputkessa, ja voitot jäivät vähiin. Aktiivisesti maanmiehiään valmentava iranilainen tuntui kuitenkin kehittyvän kaksivuotisen ammattilaisjaksonsa aikana tasaisen varmasti.

Vahedi voitti Qualifying Schoolissa muun muassa kokeneen Paul Davisonin sekä ratkaisevassa ottelussa nuoren Ross Bulmanin. Hänellä lienee nyt paremmat eväät pärjätä Main Tourilla kuin kaksi vuotta sitten debyytin aikaan, mutta ammattilaispaikan vakiinnuttaminen edellyttäisi selvää tasonnostoa.

Todennäköisesti suurin yllättäjä ammattilaispaikan saaneista oli Jamie O’Neill, entinen ammattilainen hänkin. 32-vuotias englantilainen oli viimeksi Main Tourilla keväällä 2014, mutta edelliset viisi vuotta kuluivat amatööristatuksella.

O’Neill voitti hieman alle neljä tuntia kestäneessä ratkaisevassa ottelussa Saksan nuoren Lukas Kleckersin 4-1. Kleckers oli aiemmin samana päivänä voittanut Ashley Hugillin 4-3 lähes kuusi tuntia kestäneessä ottelussa. Hän pelasi siis samana päivänä lähes kymmenen tuntia snookeria vain hyvin lyhyellä tauolla! Ei ihme, ettei peli enää viimeisessä ottelussa kulkenut.

Suomalaisilla nihkeä alku

Qualifying Schoolissa on mukana myös kaksi suomalaista. Molemmat kärsivät tappion kolmannella kierroksella kuudesta.

Heikki Niva aloitti osakilpailun ottamalla 4-2-voitot 26-vuotiaasta Simon Blackwellistä sekä 46-vuotiaasta entisestä ammattilaisesta Joe Delaneysta. Kolmannella kierroksella vastaan asettui Xu Si, jota vastaan suomalainen aloitti väkevästi. Hän voitti avauserän, ja kiinalaisen tehtyä satasen Niva vastasi 94 pisteen sarjalla. Seuraavassa erässä suomalaisella oli hyvä paikka siirtyä 3-1-johtoon, mutta Xu ryösti erän mustalla ja tasoitti. Kaksi kunnon sarjaa veivät kiinalaisen lopulta jatkoon.

Nivalla oli täydet mahdollisuudet voittaa Xu Si, mitä voi pitää lupaavana merkkinä. Numerot ovat vain numeroita, mutta kiinalaisen kuudesta vastustajasta nimenomaan Niva oli lähimpänä otteluvoittoa. Suomalaisella on vielä kaksi mahdollisuutta lunastaa ammattilaispaikka, ja ammattilaiseksi voi päästä myös turnausten yhteistulosten perusteella. Kymmenen saavutettua erävoittoa saattavatkin osoittautua tärkeiksi.

Robin Hull arvottiin suoraan toiselle kierrokselle, jolla hän kohtasi Alex Millingtonin. Ottelu päättyi suomalaisen 4-2-voittoon. Seuraavalla kierroksella vastaan asettui kokenut Paul Davison, joka otti 4-2-voiton. Avauserän voittanut Hull tasoitti 65 pisteen sarjalla tilanteeksi 2-2, mutta 47-vuotias vastustaja teki 66 ja 55 pisteen sarjat ja eteni jatkoon. Myös Hullilla on vielä kaksi mahdollisuutta palata ammattilaiseksi.

Nuorilta lupaavia otteita

Suuri osa Qualifying Schoolin ammattilaispaikoista on perinteisesti mennyt kokeneille entisille ammattilaisille, ja nuorilla debytanteilla on ollut vaikeaa. Tälläkin kertaa kolme neljästä ammattilaispaikasta meni entisille ammattilaisille, ja nelikosta ainoastaan Xu Si on luokiteltavissa nuoreksi pelaajaksi. Nuoret saavuttivat kuitenkin totuttua parempaa menestystä, ja moni oli lähellä ammattilaispaikkaa.

Neljästä ratkaisevalla kierroksella hävinneestä pelaajasta vanhin oli Kleckers, 23. Sitä edeltävällä kierroksella hävinneistä kahdeksasta pelaajasta viisi oli puolestaan enintään 25-vuotiaita. Qualifying Schoolin nuorimmistakin osallistujista muutamat ottivat useita otteluvoittoja: esimerkiksi Iulian Boiko, 13, eteni kolmannelle, Lei Peifan, 15, neljännelle ja Si Jiahui, 16, viidennelle kierrokselle. Ylipäänsä nuoret pärjäsivät aiempia vuosia paremmin.

Viime vuosina on kiinnitetty yhä enemmän huomiota siihen, kuinka kokeneet ammattilaiset menestyvät aiempaa paremmin ja nuorilla on ollut vaikeuksia päästä huipulle. Yksi selitys on ollut se, että amatööreillä ei ole ollut Main Tourin kaltaisia kilpailumahdollisuuksia, jolloin heillä on ollut vaikeuksia pärjätä viikosta toiseen kovia kilpaotteluita pelanneita ammattilaisia vastaan. Kilpailumahdollisuuksien puute on vaikuttanut pelaajien määrän vähenemiseen, mikä on puolestaan vähentänyt turnausten ja salien määrää entisestään. Kiinassa kaikki on ollut toisin, sillä maassa riittää pelipaikkoja ja aktiivinen kansallinen kiertue tarjoaa otteluita säännöllisesti. Yhä suurempi osa nuorista lupauksista onkin kiinalaisia. Maasta tuli esimerkiksi päättyneellä kaudella kahdeksan kymmenestä nuorimmasta ammattilaisesta, ja näistä kahdeksasta neljä on noussut jo rankingin 64 parhaan joukkoon.

Lisäksi pelaajiin kohdistuu Qualifying Schoolissa erittäin kova paine, eikä vastaavaa ole helppo kokea muualla kuin Main Tourilla. Kokeneille ammattilaisille tilanne on paljon tutumpi kuin monille amatööreille. Esimerkiksi Lukas Kleckersin ja Ashley Hugillin lähes kuusi tuntia kestänyt vääntö on helppo laittaa paineiden piikkiin. Molemmat pelasivat selvästi alle tasonsa.

Challenge Tourin perustaminen oli World Snookerin ensimmäisiä toimenpiteitä nuorten pelimahdollisuuksien parantamiseksi ja samalla ongelman tunnustamiseksi. Kiertueessa on omat ongelmansa, mutta se on selvästi askel oikeaan suuntaan. On ennenaikaista laittaa nuorten esiinmarssi pelkästään Challenge Tourin perustamisen piikkiin, mutta nuorten hyvä menestys on ehdottomasti positiivinen muutos.

Kuva: Bill da Flute, Wikimedia Commons, CC BY-SA 3.0


Pelaajat: ,,,,,
Turnaukset:
Edellinen artikkeliKommentti: Trump lunasti potentiaalinsa – seuraavat vuodet näyttävät, tuleeko hänestä yksi suurista
Seuraava artikkeliHull hävisi Q Schoolin kolmannella kierroksella – naisten maailmanmestari voitti Nivan