Snookersyksyn kohokohta on käsillä – UK Championship alkaa tiistaina

Snookerin UK Championship Robin Hull | FinnSnooker.com

Pitkä ja hektinen snookersyksy on edennyt nyt siihen pisteeseen, että syyskauden tärkeimmät ottelut ovat jo aivan nurkan takana. Legendaarinen UK Championship -turnaus pyörähtää käyntiin tiistaina Yorkin Barbican Centerissä, ja mukana taistossa 170 000 punnan voittopotista ja arvostetusta tittelistä ovat kaikki maailman supertähdet. Suomen Robin Hull avaa kauden ensimmäisen Triple Crown -turnauksen Englannin Liam Highfieldiä vastaan keskiviikkona. 

Ensimmäistä kertaa jo vuonna 1977 järjestetty turnaus nousi nopeasti yhdeksi snookervuoden kohokohdista, ja on säilyttänyt suuren osan lumostaan läpi useiden pelipaikka- ja formaattimuutosten. Rahapalkinnoissa osa Kiinan kisoista on ajanut viime vuosina jopa UK Championshipin ohi, mutta arvostuksessa UK seisoo yhä omissa sfääreissään Mastersin ja MM-turnauksen kanssa.

Robin Hull aloittaa turnauksensa keskiviikkona kello 12:30, kun vastaan asettuu brittipeluri Liam Highfield. Rankingsijalta 55 löytyvän 28-vuotiaan alkukausi on ollut vaisu: hän on edennyt kolmannelle kierrokselle vain kerran, ja tuolloinkin Paul Hunter Classicin kaksi avausvastustajaa olivat molemmat amatöörejä.

Urallaan yhdessä rankingturnauksen puolivälierässä pelannut Highfield esiintyi keväällä ensimmäistä kertaa Cruciblessa, mutta on vastuksensa suomalaiselle täysin passeli. Hullin vire osoitti paranemisen merkkejä Northern Ireland Openissa, jossa etenemisen katkaisi vain kolmannen kierroksen katkaisuerätappio Ryan Daylle. 

Kaksikon kaksi edeltävää keskinäistä kohtaamista ovat molemmat olleet tosin Highfieldin heiniä: etenkin vuoden 2016 Euro tourin osakilpailu oli katkeraa kalkkia, kun Highfield nousi 3-0-tappioasemasta voittoon katkaisuerän viimeisellä mustalla.

UK Championshipin isot rahapalkinnot tarkoittavat sitä, että kyseessä on ammattilaispaikkansa säilymisestä kynsin ja hampain taistelevalle suomalaiselle todella merkittävä turnaus: siinä missä Pohjois-Irlannissa kolmannen kierroksen paikasta rahaa kertyi 4000 puntaa, riittäisi sama suoritus Yorkissa jo 10 000 punnan pottiin.

O’Sullivan hakee historiallista seitsemättä

Turnaukseen hallitsevana mestarina lähtevä Ronnie O’Sullivan on ollut hurjassa vireessä tänäkin syksynä. Kutsuturnauksista Shanghaissa ja Coventryssä on tullut komeat voitot, ja kahdessa pelatussa Home Nations -turnauksessa The Rocket on edennyt välieriin ja finaaliin saakka.

Kun voitot ovat tulleet kuitenkin kutsuturnauksista, eivätkä Home Nations -kisat tarjoa valtavia palkintopotteja, on O’Sullivan rankingpisteidensä osalta UK:ssä jopa hieman paineen alaisena. Vielä tällä kaudella hätää ei tule olemaan, mutta vuoden päästä nykyään valikoivasti kilpaileva O’Sullivan saattaa tarvita seuraavan kahden viikon aikana hankittavissa olevia pisteitä.

O’Sullivanin kaavio vaikuttaa kuitenkin optimaaliselta; avausottelussa vastaan asettuu amatööri Luke Simmonds, ja ensimmäinen todellinen haaste saattaisi olla kolmannella kierroksella vastaan mahdollisesti asettuva Kiinan Zhou Yuelong. Kuusi UK Championship -titteliä voittanut O’Sullivan on tasoissa 80-luvun kärkipelurin Steve Davisin kanssa, mutta toinen perättäinen voitto nostaisi O’Sullivanin historiankirjoissa yksin kärkipaikalle.

Samassa kaavion osassa pelaavat myös tiukasti Masters-paikasta taisteleva Jack Lisowski, ja merkillisesti yhden vuoden rankinglistalla vasta sijalla 54 oleva viime vuoden finalisti Shaun Murphy. Mukana samasta välieräpaikasta taistelemassa on myös Ding Junhui, mutta kiinalaisen viime vuosien saldo UK:ssä on niin umpisurkea, ettei tätä voi ennakkosuosikkien joukkoon laskea.

Toisesta kaavion neljänneksestä löytyy suomalaiskonkari Hullin lisäksi nelinkertainen maailmanmestari John Higgins, jonka Hull saattaisi kohdata turnauksen kolmannella kierroksella. Pitkin syksyä motivaatio-ongelmista kärsinyt Higgins ei voi myöskään valittaa kaavionsa haastavuutta, mutta puolivälierissä vastaan saattaa asettua Pohjois-Irlannissa pitkästä aikaa rankingturnauksen voittanut Judd Trump, joka voitti tämän turnauksen vuonna 2011.

Kolmannessa kaavion osassa pelaa muun muassa maailmanrankingin kärkipeluri Mark Selby, joka puolustaa toissa vuoden mestaruudestaan voittamiaan rankingpisteitä, ja tarvitsee onnistuneen turnauksen pitääkseen hajurakonsa rankingkärjessä. Viime vuonna jo toisella kierroksella pudonnut Selby kohtaa ensimmäisessä ottelussaan James Cahillin. 

Maailmanmestari Mark Williams on vahvan alkukauden jälkeen ollut viime aikoina hieman hakoteillä, mikä ei ole välttämättä yllättävää ottaen huomioon miehen vauhdikkaan elämäntyylin viime aikoina. Kun samasta kaavion osasta löytyvät muun muassa Neil Robertson sekä loistovireessä syksyllä ollut Mark Allen, ei Adam Duffya vastaan aloittava kolminkertainen maailmanmestari tule pääsemään Yorkissa helpolla.

Tiistaina alkavan turnauksen televisionnista vastaa Suomessa tutusti Eurosport, ja lisäksi otteluita pääsee seuraamaan ilmaiseksi Unibet-TV:n välityksellä. Turnauksen otteluohjelmaan ja aikatauluun pääset tutustumaan TÄSTÄ. 

Kuva: Monique Limbos 


Edellinen artikkeliUK Championship – otteluohjelma, aikataulut & televisiointi
Seuraava artikkeliSnooker live stream – Judd Trump vs. David Lilley