Yan Bingtao Riga Mastersin valtias

Yan Bingtao | FinnSnooker
Kuva: Bill da Flute, Wikimedia Commons, CC BY-SA 3.0

Vasta 19-vuotias Yan Bingtao otti uransa ensimmäisen rankingturnausvoiton Riga Mastersista 2019. Nuori kiinalainen kukisti finaalissa suuren yllättäjän Mark Joycen lukemin 5-2. Yllätyksiä täynnä ollut turnaus ei kuitenkaan noussut klassikoksi.

Yan Bingtaosta tuli ensimmäinen kiinalainen turnausvoittaja sitten syyskuun 2017, jolloin Ding Junhui voitti World Openin. Sen jälkeen kiinalaiset olivat edenneet finaaliin asti kuusi kertaa häviten kaikki loppuottelut: Cao Yupeng kahdesti ja Ding, Yan, Li Hang sekä Lyu Haotian kerran. Samalla Yanista tuli Dingin ja Liang Wenbon jälkeen vasta kolmas rankingturnauksen voittanut kiinalainen, jos Marco Fu jätetään pois laskuista.

Yanin voitto nostaa hänet rankingissa sijalle 18. Turnausvoitto tekee varmasti hyvää varsin keskinkertaisen kauden jälkeen. Kaudella 2016-2017 debytoinut kiinalainen nousi kahdessa vuodessa rankingissa peräti sijalle 23, mutta nousu päättyi edellisellä kaudella, eikä Yan edennyt kertaakaan edes puolivälieriin asti. Ammattilaisuran neljäs kausi sai nyt parhaan mahdollisen alun.

Rankingturnauksen finaali oli Yanin uran toinen. Northern Ireland Openissa 2017 Yan Bingtao oli lähellä tulla kaikkien aikojen nuorimmaksi turnausvoittajaksi, mutta Ronnie O’Sullivanin ennätys säilyi Mark Williamsin noustua 9-8-voittoon.

Finaali Yan Bingtaon juhlaa

Finaali alkoi tasaisella erällä. Joyce sai avauserässä tukevan johdon, mutta erän loppuvaiheilla hän sähläsi toden teolla ja niinpä snookerinkin tarvinnut kiinalainen ryösti erän viimeisellä mustalla. Kaksi kelpo sarjaa veivät Yanin 2-0-johtoon, mutta Joyce kavensi 133 pisteen sarjalla.

Yan vastasi vastustajan sataseen mainiosti. Hän teki kolmeen neljästä seuraavasta erästä viisikymppiset ja varmisti otteluvoiton 5-2-lukemin. Samalla hänestä tuli nuorin turnausvoittaja sitten Ding Junhuin 2005.

Yan eteni finaaliin kaatamalla välierissä Matt Seltin 5-3. Puolivälierässä maanmiestään Li Hangia vastaan hän joutui tiukoille, mutta Yan nousi 1-3-tappioasemasta 4-3-voittoon vietyään ratkaisevan erän kunnon sarjalla. Toiseksi viimeinen erä ratkaistiin vasta viimeisellä mustalla.

Joyce puolestaan kukisti jännittävässä välieräottelussa Kurt Maflinin 5-4. Kummatkin pelaajista tavoittelivat ensimmäistä finaalipaikkaansa, joten pelaajien paineet olivat käsinkosketeltavat. Puolivälierissä Joyce voitti Stuart Carringtonin 4-1. Muissa puolivälierissä Selt voitti Mark Kingin yllättävän selkeästi 4-1 ja Maflin Luo Honghaon myös 4-1.

Finaalipaikka oli Joycen uran ensimmäinen. Hän ei itse asiassa ollut 13 vuoden ammattilaisuransa aikana edennyt kertaakaan puolivälieriä pidemmälle, mutta puolivälieräpaikkoja oli kertynyt jo kuusi. Umpisurkean edellisen kauden jälkeen finaalipaikka tekee varmasti hyvää. Joyce ansaitsi koko kauden 2018-2019 aikana vain 27 500 puntaa. Pelkästä Riga Mastersin finaalipaikasta hän ansaitsi lähes saman summan, 25 000 puntaa. Kuvaavaa on myös se, että Joyce teki koko edellisen kauden aikana vain kaksi satasta, nyt hän teki pelkästään sunnuntaina niitä kolme. Surkean edellisen kauden takia Joycen ammattilaispaikka seuraavalle kaudelle ei ole missään nimessä varma, mutta tällaisten otteiden avulla paikan säilyttämisen ei pitäisi tuottaa ongelmia.

Monelle muullekin pelaajalle turnaus oli erinomainen. Cruciblessa keväällä harvinaisen 0-10-tappion kärsinyt Luo Honghao avasi uuden kauden etenemällä heti puolivälieriin, ja Matt Selt ja Kurt Maflin pistivät kierroksen paremmaksi.

Erityismaininnan ansaitsevat myös Chen Zifan ja Christopher Keogan, jotka etenivät ensi kertaa 16 parhaan joukkoon. Molemmilla on takanaan surkea kausi, ja he itse asiassa tippuivat Main Tourilta keväällä. Chen pääsi saman tien takaisin Qualifying Schoolista, Keogan ei, mutta hänkin pääsee joihinkin turnauksiin amatöörinä. Molemmat esittivät parempaa kuin kenties kertaakaan koko edellisellä kaudella, mikä lienee osoitus siitä, kuinka kovat paineet ammattilaispaikoistaan taistelevilla pelaajilla on. Monesti aiemminkin on nähty ammattilaispaikan uusineen pelaajan pelaavan paljon vapautuneemmin ja pärjäävän paremmin uuden kaksivuotisjakson alussa edellisen loppuun verrattuna.

Sen sijaan Mark Selbyn heikko vire vaikuttaa jatkuvan. Selbyn selbymäinen nousu 0-3-tappioasemasta 4-3-voittoon Graeme Dottia vastaan herätti jo lupauksia paremmasta, mutta seuraavalla kierroksella nähtiin jälleen samaa keskinkertaista Selbyä, jota on viime aikoina nähty usein. Jack Lisowski puolestaan avasi turnauksen erinomaisesti, mutta heti kun hänestä tuli turnauksen suurin suosikki monien huippujen tiputtua peli ei enää kulkenutkaan, vaan Joyce pudotti Lisowskin kolmoskierroksella. Pettymyksiin lukeutuivat myös Ali Carter ja Luca Brecel, jotka avasivat kautensa vaisusti, sekä Zhou Yuelong, joka ei vaikuttanut parantaneen vaisusta edellisestä kaudestaan.

Turnauksen tulevaisuus epäselvä

Kokonaisuutena Riga Mastersista jäi valju maku. Turnausta varjosti luovutusvoittojen paljous. Kymmenkunta pelaajaa ei päässyt paikalle heidän lentonsa peruunnuttua, ja useilla oli ongelmia viisumien kanssa. Vetäytymisiä nähtiinkin runsaasti, minkä seurauksena puolivälieräkahdeksikko oli varsin yllättävä.

Yllätykset ovat usein positiivinen asia, mutta monien huippujen tappiot voivat myös tarkoittaa sitä, ettei ratkaisevilla kierroksilla nähdä kovin tasokkaita otteluita. Juuri niin kävi tällä kertaa. Vaikka viimeinen päivä tarjosi viihdettä, mistään klassikko-otteluista on turha puhua. Turnaus jäikin tasoltaan keskinkertaiseksi, mihin osaselitys on taatusti sen aikainen ajankohta ensimmäisenä kilpailuna kesäloman jälkeen.

Monet huippunimet jättivät turnauksen väliin ja osallistuneistakin useat kärsivät tappiot aikaisin, mikä ei välttämättä ole hyvä asia. Snookerin intohimoiset seuraajat ovat kiinnostuneista muistakin kuin huipuista ja seuraavat esimerkiksi nuorten pelaajien kehitystä innolla, mutta satunnaisille seuraajille esimerkiksi Mark Joycen nimi ei välttämättä kerro mitään. Nimekkäiden pelaajien jäädessä kotiin on vaarana, että satunnaisseuraajatkin jäävät kotiin. Juuri tämän riskin takia muutama vuosi sitten tiettyjä karsintaotteluita alettiin kaikissa turnauksissa siirtää pääsarjan yhteyteen: esimerkiksi kiinalaiset halusivat nähdä Ding Junhuin ja kumppaneiden pelaavan, eikä riskiä tappiosta karsinnoissa haluttu ottaa. Otteluiden siirtäminen pääsarjan yhteyteen ei kuitenkaan auta, jos huippupelaajat jättävät koko turnauksen väliin.

Riga Masters tuntuukin polkevan paikallaan tai jopa menevän väärään suuntaan. Palkintorahojen kasvaessa jatkuvasti Riga Mastersin palkintopotti oli käytännössä sama kuin edellisenä vuonna. Paikan päällä oli kyllä hyvin yleisöä, mutta pelaajien kiinnostus turnaukseen tuntuu heikentyneen muutaman vuoden aikana. Turnauksen jatko voikin hyvin olla uhattuna, eikä lennon peruuntumisen aiheuttama kärkinimien kato varmasti auta asiaa. Riga Mastersia paljon muistuttava Paul Hunter Classichan menetti täksi kaudeksi rankingturnauksen statuksen ja pelataan jatkossa pienimuotoisena kutsuturnauksena. Turnaukset tuntuvatkin keskittyvän entistä enemmän Britanniaan ja Kiinaan ja eräänlainen snookerin maailmanvalloitus jos ei päättyneen niin ainakin tauonneen.

Kiinalaisten läpimurto vain ajan kysymys

Yan Bingtaosta tuli ensimmäinen turnausvoittaja nuorten kiinalaisten sukupolvesta. Lyu Haotianin pääsy ammattilaiseksi vuonna 2013 oli lähtölaukaus nuorten kiinalaisten tulvalle, ja sen jälkeen huippulupaavia kiinalaisia on päässyt kiertueelle lähes joka vuosi: Lyu Haotian, Zhao Xintong, Zhou Yuelong, Yan Bingtao, Xu Si, Luo Honghao, Yuan Sijun, Chang Bingyu… Lista kasvaa vuosi vuodelta. Jo ennen tätä sukupolvea on nähty useita hyviä kiinalaisia – Ding Junhuin ohella muun muassa Liang Wenbo, Zhang Anda, Tian Pengfei, Cao Yupeng, Li Hang, Xiao Guodong ja monet muut – mutta nyt silmään on laitettu uusi vaihde.

Main Tourin 15 nuorimmasta pelaajasta 12 on kiinalaisia ja rankingin 32 parhaan joukossa on neljä alle 25-vuotiasta, joista kolme tulee Kiinasta (neljäs on Luca Brecel). Kokeneiden pelaajien väistämättä väistyessä ennen pitkää Main Tourin tulevaisuus vaikuttaakin painottuvan nykyistä vahvemmin Kiinaan.

Äkillisiä käänteitä on turha odottaa, eikä vielä viiden vuoden kuluttuakaan kiinalaisilla tule olemaan hallussaan rankingin kymmentä ensimmäistä sijaa. Jatkuvasta kehityksestä antaa kuitenkin kuvan se, että kymmenen kiinalaisen ammattilaisen määrä täyttyi vuonna 2012, nyt heitä on jo 23, vaikka kaksi kelpo pelaajaa kärsii pelikieltoja.

Vasta 19-vuotiaan Yan Bingtaon turnausvoitto on Kiinan nuoren sukupolven ensimmäinen askel kohti lajin todellista huippua. Kiinalaisten läpimurtoa on odotettu jo jonkin aikaa, ja Riga Mastersin turnausvoitto voi toima lähtölaukauksena sille. Maata mullistavia tuloksia on turha odottaa, mutta Yanin voitto saattaa pikemminkin nopeuttaa kehitystä ja rohkaista muitakin kiinalaisia. Ei olisi mikään ihme, vaikka edellä mainitusta nuorten kiinalaisten listasta joku muukin kuin Yan ottaisi tällä kaudella ensimmäisen turnausvoittonsa. Nuoret kiinalaiset pelaavat jo tällä hetkellä korkealaatuista snookeria – mihin he pystyvätkään muutaman vuoden kuluttua?

Kuva: Bill da Flute, Wikimedia Commons, CC BY-SA 3.0


Pelaajat: ,,,,,,,,,,,,,,
Turnaukset:
Edellinen artikkeliYllättävä kahdeksikko jäljellä Latviassa
Seuraava artikkeliInternational Championship 2019 – snooker-huiput taistelevat menestyksestä Kiinassa